Sedan urminnes tider har gatumusikanter spelat i det offentliga rummet. Detta var många gånger en konstnärs enda sätt att tjäna pengar, innan möjligheten att återge musik elektroniskt fanns. För musiker var detta det vanligaste sättet att försörja sig på. I det medeltida Frankrike fanns trubadurer, och i Tyskland kallades de för spielleute. Romer har en lång tradition av gatumusik, särskilt sånger om olycklig kärlek och krossade hjärtan. Romerna förde traditionen med sig genom långa vandringar till England.

Det finns skriftliga källor som talar om gatumusikanter i Ryssland redan på 1200-talet. Dessa kallades för skomorokh. De uppfattades av kyrkan som ett djävulens redskap, då de vände sig till vanligt folk. I Mexiko fanns Mariacais, en typ av gatuorkester som spelade sin musik med samma namn. De spelade på gator, barer och restauranger. I USA förekom gatumusiker som dragplåster för så kallade ”medicine shows”, där försäljare sålde elixirer och brygder.

En bra skola för musiker

Gatumusikens historia

Under 1800-talet började italienska gatumusiker resa runt världen för att finna lyckan. De kom främst från Ligurien och provinsen Basilicata. Musicerandet på gator och torg var en bra skola, och dessa musiker kom ofta senare i livet att bli internationellt välansedda och professionella musiker i symfoniorkestrar, inte minst i USA. En annan företeelse var Chindonya-orkestrar, vilka paraderade på gatorna i Japan för att göra reklam för nyöppnade butiker och liknande.

Vid förra sekelskiftet dök enmansorkestrar upp. En enda musiker spelar flera instrument samtidigt. Detta kan till exempel handla om gitarr, munspel, trumma eller tamburin, ibland och gärna kombinerat med sång. Dessa musiker spelar också ofta på festivaler av olika slag. Väl inne på 1900-talets början blev folksånger en ny genre för gatumusikanter. Många idag välkända musiker har börjat med att spela på barer och pubar. Några exempel på sådana artister är Joan Baez och Woody Guthrie.

Denna genres rötter står att finna i området runt Mississippi och dess delta, där BB King är ett exempel på utvecklingen från gatumusiker till välrenommerad artist. Under hippievågen uppträdde många artister gratis i området i och runt San Fransisco, särskilt välkänt är kanske Golden Gate Park. Exempel på dessa artister är Janis Joplin, Jefferson Airplane och Jimi Hendrix. Även spontana uppträdanden med körer som sjunger ”christmas carols” (julsånger), bör räknas in i gatumusikens historia.